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"Flat Samantha" en la cúpula de la Estación Espacial Internacional. Fotografía de Gregory Johnson/NASA
Misión cumplida
'Flat Samantha' de regreso en su hogar de su histórico viaje de la NASA

2:35 p.m., 15 de septiembre de 2011 - "Flat Samantha" (Samantha plana), una muñeca de papel réplica de su creadora humana Samantha Oliver, de siete años, se encuentra actualmente de regreso en su hogar después de una aventura "fuera de este mundo" a bordo del histórico viaje final del transbordador espacial Endeavour de la NASA.

El viaje comenzó en abril cuando la Samantha de carne y hueso, hija de Matt Oliver, profesor adjunto de oceanografía en la Facultad de Tierra, Océano y Medioambiente (College of Earth, Ocean, and Environment o CEOE, por sus siglas en inglés) de Universidad de Delaware, se enteró de que Doug White, asociado de la investigación de UD y seguidor de la NASA por Twitter, había sido seleccionado para asistir a una reunión de seguidores (Tweetup) de la NASA, para el último lanzamiento del transbordador espacial Endeavour

Desilusionada por no poder asistir al lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy (Kennedy Space Center) en Florida, Samantha tomó el asunto (y tijeras y marcadores) en sus manos, y creó a su representante de papel, y preguntó a White si podría llevar con él a "Flat Samantha" para presenciar el lanzamiento o, tal vez, ver si podría hacer ingresar a Flat Samantha a bordo del último vuelo del transbordador. 

White llevó a Flat Samantha al Centro Espacial Kennedy para el Tweetup del viaje STS-134 de la NASA el 29 de abril, pero el lanzamiento se canceló. Cuando White habló con su colega de la NASA Beth Beck acerca de Flat Samantha, la posibilidad de hacer realidad los deseos de Samantha comenzó a crecer. Algunos días más tarde, White recibió un mensaje de correo electrónico diciendo que el piloto del transbordador espacial Gregory Johnson haría todo lo posible por llevar a Flat Samantha al espacio. 

El transbordador espacial Endeavour despegó para realizar su viaje número 134, y el último, el 16 de mayo bajo la orden del comandante Mark Kelly. El acontecimiento, al que White pudo asistir, fue incluso más alegre gracias a la presencia de Gabrielle Giffords, la esposa de Kelly, y miembro de la Cámara de Representantes de los EE. UU., Gabrielle Giffords, que había sido herida gravemente por un hombre armado en Tucson en enero y pudo observar el lanzamiento. 

Entre las tareas completadas durante la misión, el Endeavour entregó el espectrómetro alfa magnético (AMS, por sus siglas en inglés), un detector de física de partículas de vanguardia, a la Estación Espacial Internacional, así como piezas de repuesto para Dextre, un robot de dos brazos que forma parte del sistema de servicio móvil de la estación espacial.

Y Flat Samantha los acompañó en el viaje: Johnson subió una fotografía de Flat Samantha tomada en la cúpula de la Estación Espacial Internacional. 

Ya de regreso en tierra firme, el viaje de Flat Samantha a su hogar "no fue a través de un sobre de FedEx ni nada por el estilo", como cuenta White en su blog de Ocean Bytes. Johnson entregó a Flat Samantha con sus propias manos a la Samantha de carne y hueso en una reunión de informe sobre la misión realizada en las oficinas centrales de la NASA, en agosto, en Washington, D.C., ante la mirada de los padres de Samantha, White, estudiantes del Laboratorio de Exploración Oceánica, Detección a Distancia y Biogeografía (ORB, por sus siglas en inglés) de UD y empleados de la NASA.

En su blog, White agradece a la NASA por "hacer realidad los sueños de una niña" y por transmitir esa emoción al resto del mundo. 

"Los empleados y los representantes de la NASA personifican la compasión, la actitud de 'podemos hacerlo' y la pericia educativa y de extensión, a las que el resto de nosotros deberíamos prestar mucha atención", señaló White. "Todos tenemos el honor de haber sido incluidos en estas aventuras y en sus recuerdos, que llevaremos con nosotros toda la vida. ¡Viva la NASA!"

Artículo de Tracey Bryant

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