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Art Trembanis, derecha, en el Laboratorio de entrenamiento de simulación visual y avanzada.
En las profundidades
Laboratorio de universidad ofrece una ventana hacia la exploración oceánica

1:51 p.m., 18 de agosto de 2011 - Erika Young subió a bordo del buque de exploración (EV, por sus siglas en inglés) Nautilus, frente a la costa de Turquía el 7 de agosto, para comenzar su entrenamiento como oficial de derrota. No sabía exactamente qué implicaba el trabajo, pero no pasó mucho tiempo hasta que "la metieron de lleno en lo más profundo".

Lo más profundo es exactamente donde la estudiante del último año con orientación principal en ciencias geológicas en Universidad de Delaware quiere estar mientras se prepara para una carrera en geofísica marina. A bordo del buque de exploración, está obteniendo una valiosa experiencia en navegación y cartografía, al mismo tiempo que trabaja con algunos de los científicos más renombrados en la materia.

Si bien la oportunidad de trabajar en el campo como lo está haciendo Young es invalorable, otros estudiantes y profesores de UD pueden observar la exploración desde un asiento en la primera fila en la Facultad de Tierra, Océano y Medioambiente (College of Earth, Ocean, and Environment), que cuenta con un Laboratorio de entrenamiento de simulación visual y avanzada (Visual and Advanced Simulation Training Lab o VAST, por sus siglas en inglés). El Laboratorio de VAST, ubicado en el sótano del Penny Hall, usa Google Earth y otros sistemas de visualización por computadora para mostrar flujos de datos en tiempo real desde ubicaciones remotas.

Este verano, ese asiento de primera fila incluye ventanas hacia dos importantes exploraciones oceánicas: Nautilus Live, patrocinada por la Fundación de Investigación del Mar (Sea Research Foundation), y Okeanos Explorer, un proyecto de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration o NOAA, por sus siglas en inglés).

"La telepresencia es un nuevo paradigma para la exploración oceánica", afirmó Art Trembanis, profesor adjunto de ciencias geológicas. "UD es una de varias universidades e instituciones oceanográficas de todo el mundo que están conectadas con estas expediciones, lo cual permite que los profesores y los estudiantes aquí no solo reciban flujos de datos en vivo, sino que también interactúen y hablen con personas a bordo de los barcos, hagan aportes a los hallazgos, soliciten muestras y, efectivamente, contribuyan con el trabajo".

La estudiante de posgrado Nicole Raineault participó en la expedición del Nautilus en 2010 como oficial de derrota en tramos frente a la costa de Turquía, explorando antiguos naufragios. Este año, trabajará en el buque de exploración como registradora de datos por un período de tiempo para explorar la geología y la biología del fondo del mar frente a las costas de Grecia e Italia. 

"El Nautilus combina los dos aspectos de la ciencia que más le entusiasman: la exploración oceánica y la extensión", expresó. "El propósito del barco es ir a donde nadie ha ido antes, a fin de obtener información nueva sobre nuestros océanos y transmitir esos conocimientos al público".

Ir "a donde nadie ha ido antes" significa que hay muchos aspectos desconocidos relacionados con estas expediciones. Ahí es donde la telepresencia puede cumplir una función importante, según Trembanis.

"La telepresencia permite contratar a los expertos según sean necesarios", explicó, "lo que proporciona acceso a una amplia gama de conocimientos y pericia a un costo mucho menor. También permite que las personas a bordo de los buques de exploración estén más concentradas, ya que hay personas en otro lugar que están disponibles para ayudar a resolver problemas".

Bryan Keller, que se graduó recientemente de UD con una maestría en oceanografía, tuvo muchas oportunidades de usar el Laboratorio de VAST durante la investigación para su tesis, con Trembanis como su asesor.

"Varios de mis colegas se ofrecieron como voluntarios en los cruceros de la temporada pasada", contó Keller. "Esto hizo que me interesara en el trabajo que la tripulación del Nautilus estaba realizando. Este otoño, yo mismo me sumaré al equipo a bordo del buque científico en el Mediterráneo y Atlántico oriental. Me entusiasma la posibilidad de trabajar con algunos de los mejores oceanógrafos del mundo".

Al trabajar en el laboratorio de Trembanis durante los últimos cuatro años, el estudiante de doctorado Adam Skarke obtuvo una valiosa exposición a una cantidad de instrumentos y métodos oceanográficos, lo que le brindó la experiencia necesaria para participar en dos operaciones de exploración.

En el verano de 2007, Skarke pasó un tiempo en el buque científico (RV, por sus siglas en inglés) Alliance buscando y documentando naufragios de la era bizantina en el Mar Negro. Realizó un seguimiento con los mismos grupos de investigación trabajando en el Nautilus en el verano de 2010, explorando los volcanes y las chimeneas submarinos en el Mar Egeo y el Mar Mediterráneo.

Skarke atribuye a la experiencia de campo que obtuvo trabajando en UD y en estas expediciones de investigación el hecho de haber sido un factor clave para asegurarse su puesto actual en Okeanos Explorer, donde el trabajo se centrará en la cartografía del fondo del mar en partes del océano que no han sido exploradas anteriormente.

"Estas expediciones permiten a los estudiantes determinar cómo lo que hacen en el aula se aplica en lo que sucede en el campo", manifestó Trembanis.

Young lo confirmó. "Como me interesan específicamente la geología estructural y la geofísica marina, tengo que poder pensar en 3D", afirmó. "La navegación me exige que haga lo mismo". Me gusta aprender a través de la acción; por eso, aplico directamente este concepto de ‘pensamiento en 3D' cuando estoy de guardia en situaciones de mucha presión todos los días".

Trembanis también hace hincapié en que el acceso que ofrece la telepresencia en estas expediciones va más allá de proporcionar datos de investigación y de educar a los estudiantes de la universidad. 

"El compromiso de la comunidad es increíble", declaró. "Mi hija de seis años ha seguido estas expediciones desde que tenía cuatro. Ha hecho preguntas y ha obtenido respuestas, no solo de un administrador de web, sino de científicos líderes en la materia".

En cuanto a Young, ella está "haciendo realidad su sueño" a bordo del Nautilus.

"Estoy trabajando en un famoso buque de exploración con algunas de las personas más inteligentes y más talentosas en la materia", manifestó. "No solo estoy haciendo amistades, sino que tengo muchas oportunidades para crear una red de contactos y de generar una buena impresión en las personas con las que podría trabajar en el futuro".

Eso es lo mejor que puede obtener la educación de grado.

Acerca del Laboratorio de VAST

El Laboratorio de entrenamiento de simulación visual y avanzada (VAST) en la Facultad de Tierra, Océano y Medioambiente de UD usa Google Earth, Fledermaus y otros sistemas de visualización por computadora para mostrar flujos de datos en tiempo real sobre cualquier tema, desde la temperatura y las corrientes oceánicas globales, hasta el movimiento de los barcos en la Bahía de Delaware, todo al mismo tiempo. Los datos provienen de una amplia variedad de fuentes —incluidos satélites, vehículos submarinos autónomos y boyas flotantes— y se introducen dentro de un programa informático de visualización que permite a los usuarios ver los datos geográficos en cuatro dimensiones (tiempo y espacio).

Además de un despliegue de grandes monitores montados en las paredes, un sistema de proyección, un área de conferencia y un conjunto completo de computadoras de aula, el laboratorio incluye tecnología que permite a los científicos operar en forma remota vehículos submarinos y conectarse directamente con barcos en misiones científicas en cualquier parte del mundo.

Acerca de Nautilus Live

En el verano de 2011, Robert Ballard, Katherine Croff Bell y su equipo lanzaron una expedición en el EV Nautilus para explorar la historia antigua y obtener más información sobre el océano. La expedición comenzó en el Mar Negro en julio; continuó en el Mar Egeo y el Mar Mediterráneo y en el Océano Atlántico en el verano y el otoño; y terminará en noviembre frente a las costas de Israel. Los científicos de la expedición del Nautilus están creando mapas del fondo del mar, estudiando volcanes submarinos, investigando formas de vida inusuales, explorando naufragios y más.

Acerca de Okeanos Explorer

Aproximadamente el 95% del océano aún no se ha explorado y el Okeanos Explorer, asociado a la Oficina de Exploración Oceánica (Office of Ocean Exploration o OER, por sus siglas en inglés) de la NOAA, tiene el objetivo de cambiar esto. Conocido como "el barco de los Estados Unidos para exploración oceánica", Okeanos lleva a cabo operaciones en todo el mundo, creando mapas del fondo del mar y caracterizando áreas del océano mayormente desconocidas. El Okeanos es el único barco de la NOAA que cuenta con un exclusivo vehículo de operación remota (ROV, por sus siglas en inglés). Si bien se han utilizado ROV en otros barcos de la NOAA, normalmente se retiran al final de un crucero. Tener un ROV permanente hace que sea más fácil utilizarlo en cualquier momento durante la temporada de campo. 

Artículo de Diane Kukich

Fotografía de Lisa Tossey

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